Comentaristas OkBasket: dos mexicanos en la NBA.

Y de que forma. Han estado presente en anillos de campeonato, y son una celebridad en el mundo del baloncesto en Estados Unidos. Cumplieron el sueño americano, a raudales. Helos aquí.

Los Ángeles, 7 feb (EFE).- Los mexicanos Fernando González y José "Pepe" Mantilla tienen el privilegio de contar con diez anillos de campeones de la NBA entre ambos, logrados por cada título de Los Ángeles Lakers que han retransmitido en directo y en español a través de la radio local.
Son toda una institución. Minutos antes de cada encuentro en el Staples Center, Lawrence Tanter, "la voz" del pabellón de los Lakers, presenta a ambos como comentaristas de la emisora ESPN Deportes (frecuencia 1330 AM en el área de Los Ángeles), y el público les dedica una sonora ovación.
Fernando saluda siempre desde su asiento en el pabellón. Pepe se levanta y agradece el cariño. No saben con exactitud a cuánta gente llegan con sus retransmisiones, pero sus superiores les comentan que "en ocasiones", han obtenido "mejores ratings" que sus compañeros en inglés.
La fuerza latina. Y la presencia de Pau Gasol ha sido fundamental en ese auge.
"En 14 años trabajando aquí he visto distintas épocas de impacto en el mercado latino. La pasión de la gente ha crecido inmensamente y con la llegada de Gasol hubo un desparrame del gusto de los latinos no sólo por el equipo, sino también por él", sostiene González, nacido hace 49 años en Toluca.
"Es lo mejor que me ha pasado desde que crucé la frontera", suele decir con tono jocoso Mantilla, quien es de Ciudad de México.
"Su impacto ha sido tremendo. Han llegado muchos jugadores buenos a los Lakers, pero ninguno hablaba castellano. La gente se identifica con él y en las calles es muy afable y amable. Pero cuando llega el partido, se transforma", afirma Mantilla, en su décimo octava temporada con el equipo.
Esta pareja es toda una referencia. Ninguno estudió Periodismo, pero el destino les tenía reservada esta sorpresa y ahora lucen con orgullo esos anillos de campeones, obtenidos por los Lakers en 2000, 2001, 2002, 2009 y 2010.
González llegó a EEUU en 1989. Había estudiado Derecho y tras comenzar a trabajar a los 17 años en el periódico Ocho Columnas, de Toluca, decidió emprender una aventura en EEUU, donde tras hacer hamburguesas en un Carl's Jr., logró un trabajo en Univision, donde fue escalando posiciones (de reportero a director de deportes) hasta que llamó la atención por sus retransmisiones de los Kings de hockey de hielo.
"Hice una sustitución para narrar a los Lakers un domingo, tras una recomendación de Pepe, y me ofrecieron toda la temporada. Allí me quedé", comenta Fernando, cuya afición por el baloncesto se remonta a los Juegos Olímpicos de México en 1968, cuando se asombró al ver jugar a Arturo "mano santa" Guerrero.
"A mí no me gustaba jugar, tenia las manos chicas y se me torcían los dedos. Quién me iba a decir que el conocimiento adquirido como televidente me serviría como 'modus vivendi'. Yo no sabía las reglas de la NBA cuando empecé. Me costó trabajo entender el juego. Una cosa es narrar y otra entender y transmitir este deporte", apunta.
Mantilla pisó suelo estadounidense en 1970 tras haber estudiado Psicología. Trabajó en una línea aérea de aviación y ejerció de colaborador para agencias de noticias escribiendo sobre deporte, hasta que llegó a una estación de radio en Orange County, donde conoció a Fernando, y le ofrecieron hacer los Lakers.
"No me podían dar mucho dinero y además quedaba lejos del pabellón (el antiguo Forum de Inglewood). La radio cerró pero Fernando y yo continuamos en un medio que ahora es Fox Deportes. Desde entonces no he dejado de ser comentarista", explica Mantilla.
"Tengo mucha fe y creo mucho en Dios. Las cosas pasan porque así lo tiene Él decidido. A mí siempre me gustó el deporte, y llegué a un lugar donde todos querían cubrir el fútbol. La gente olvidaba el resto de los deportes", añade este apasionado del baloncesto, deporte que practicaba desde el colegio y en su propio hogar.
"Por entonces no había tantas canchas, pero en el patio de mi casa había un pedazo de manguera, y en el portón lo ponía de lado a lado como si fuera un aro y tiraba, y tiraba...", recuerda Mantilla.
En su trayectoria con los Lakers coinciden en haber vivido dos momentos muy especiales: el séptimo partido de la Final de la temporada pasada, cuando los angelinos se impusieron de forma agónica a los Boston Celtics, y los 81 puntos anotados por Kobe Bryant el 22 de enero de 2006.
Tienen diez anillos y creen que no se quedarán en esa cifra.
"Creo que acabaré con seis y que será este año. Quiero igualar a Michael Jordan", declara Fernando. "Al menos habrá uno más, pero no creo que haya que ponerse límites", apostilla Pepe. Tal para cual.

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